【ミラーニューロンの発見】

ミラーニューロン(英:Mirror neuron)は、イタリアにあるパルマ大学のジャコモ・リッツォラッティ(Giacomo Rizzolatti)らによって、1996年に発見されました。リッツォラッティらは、手の運動、例えば、対象物をつかんだり操作したりする行動に特化した神経細胞を研究するため、サルの下前頭皮質に電極を設置し、この実験において、サルがエサを取ろうとする際の特定の動きに関わる神経細胞の活動を記録しました。そして、リッツォラッティらは、実験者がエサを拾い上げた時に、サル自身がエサを取るときと同様の活動を示すニューロンを発見しました。その後、さらなる実験によって、サルの下前頭皮質と下頭頂皮質の約10%のニューロンが、この「鏡」の能力を持ち、自身の手の動きと観察した動きの両方で同様の反応を示すことが判明しました。この研究が論文として発表され、さらに追試による検証が行われ、ミラーニューロンは、脳における下前頭皮質と下頭頂皮質の両方に存在することが判明しました。

サルの新生児が相手の表情を真似ているようす
サル









【ミラーニューロンについて】


ミラーニューロンは、霊長類などの高等動物の脳内で、自ら行動するときと、他の個体が行動するのを見ている状態の、両方で活動電位を発生させる神経細胞です。他の個体の行動を見て、まるで自身が同じ行動をとっているかのように鏡のような反応をすることから名付けられました。他人がしていることを見て、それが自分自身のことのように感じる共感能力(empathy)と関連していると考えられています。このようなニューロンは、サルで直接観察され、人間やいくつかの鳥類においてその存在が信じられています。人間においては、前運動野と下頭頂葉において、ミラーニューロンと一致した脳の活動が観測されています。ミラーニューロンは、神経科学におけるこの10年で最も重要な発見のひとつであると考える研究者も存在しています。

ミラーニューロンの機能については、多くの説があります。このようなニューロンは、他人の行動を理解したり、模倣によって新たな技能を習得する際に重要であると言えるかも知れません。この鏡のようなシステムによって観察した行動をシミュレートすることが、私たちの持つ心の理論の能力に寄与していると考える研究者も存在しています。

【参考文献】
Wikipedia: ミラーニューロン
Wikipedia: Mirror neuron



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